Alimentos transgénicos: ¿de qué color son las naranjas?

Por Sebastián Arce, para Muchos Mundos.

1. Las“Cis” y “trans”, “inter” e “intra”, de vuelta al latín

Cis es una preposición latina que significa “de éste lado”, ¿De qué lado hablo? Pues, siendo una preposición, del lado en que esté el sujeto de dicha preposición; por ejemplo cismundano significa “que es de éste mundo”. La preposición opuesta a ésta es trans, que significa “del otro lado”. Así, transmundano, dicho aquí, significa “de otro mundo” (de otro que no es éste).

Otras dos preposiciones que conviene conocer para poder encarar el texto que viene son inter, (significa “entre”), e intra, (que significa “dentro”). De este modo, una modificación intergenérica denota un intercambio o transferencia entre dos géneros distintos, una modificación intragenérica denota un intracambio o transferencia dentro del mismo género.

2. Alimentos transgénicos:  ¿Qué son? ¿Por qué existen? ¿Desde cuándo? ¿Por qué se hacen? ¿Para qué sirven?

Un transgénico es, pues, un ser que, de entrada, tiene que poseer material genético. En segundo lugar, su constitución genética tiene que incluir alguna modificación respecto de las especies de sus ancestros (la definición permite una amplitud tal que engloba a todas las especies engendradas por reproducción sexual).

En el presente artículo, me centraré en los casos de modificación genética de lo que consideramos “alimentos”. Cree que es importante ponerlo en relación con una temática más amplia, como es el crecimiento poblacional previsto en los próximos años y el problema aún no solucionado de hambruna mundial.

3. Un poco de historia

La genética aplicada[1] es anterior a Mendel. La selección artificial de plantas que serían usadas como alimentos data de algún momento entre el 12.000 y el 4.000 a.C.

En 1876, tras el descubrimiento de la reproducción sexual en plantas (las leyes de Mendel que la rigen no serían descubiertas por la humanidad hasta el año 1900, pese a haber sido publicadas en 1866), se publicaría el primer cruzamiento intergenérico (es decir, entre dos especies de géneros distintos), que involucraba al trigo (género Triticum) y al centeno (género Secale). Quiero decir, realizado por humanos.

Básicamente, la selección de una planta frente a otra (o la modificación deliberada de una especie valorada como alimento), persigue alguno de estos tres principios. Idealmente, los tres:

–          Obtener un mayor rendimiento agronómico

–          Mejorar la calidad del producto

–          Aumentar la seguridad de la cosecha

La selección y modificación, a su vez, está sujeta a las siguientes características:

–          Acumulativa:  Las nuevas mejoras se suman a las anteriores.

–          Continua, debido a que siempre se exige más: cambios de hábitat; cambios en las técnicas de cultivo; cambios en los mercados compradores; cambios en las poblaciones de fitopatógenos (organismos que causan enfermedades a las plantas)

4. Alimentos que comes todos los días que también son transgénicos

Maíz

Si bien no existe un consenso en la comunidad científica sobre el origen del maíz cultivado actualmente para su consumo, las evidencias mayoritarias apuntan a una especie originada a partir de dos especies de Teosintes (del Nahuátl teōcintli, teōtl: Dios, cintli mazorcas secas de maíz).

maiz teosintes

Todas las especies de teosintes, en las cuales se encuentran todas las plantas del género Zea, salvo particularmente el Maíz (Zea Mays spp.), son gramíneas malezas. Poseen sus granos cubiertos por una envoltura rígida y la producción de granos es bastante escasa.

En el maíz, en cambio, la producción de estos granos se ha aumentado y la producción de estas cubiertas encuentra su desarrollo alterado (los granos están expuestos), de modo tal que se ha convertido en una especie especialmente apta para su cultivo como alimento, a tal punto que es el cereal más cultivado mundialmente, superando incluso al arroz y al trigo.

Las evidencias más antiguas de cultivos de maíz como tal provienen de investigaciones arqueológicas en México, y dan cuenta de su cultivo hace entre 7000 y 10000 años.

Human made corn maiz transgenico

Brócoli, colilor, berza y repollos

El brócoli, el coliflor, la berza, los repollos de Bruselas y el repollo, representan cada una una modificación genética particular a partir de un ancestro común, la Brassica Oleracea o repollo salvaje.

brassica explained repollo transgenico

Banana

musa balbisiana banana silvestre

La banana, en muchas de sus variedades comerciales, es un híbrido transgénico interespecífico  que de hecho en su nombre especifica que se trata de una cruza de dos especies (Musa acuminata y Musa balbisiana), el nombre con el que se designa a todos los híbridos cultivables descendientes de estas dos variedades –y de los que no se sabe a ciencia cierta su composición particular, ni cuáles son ni cuántos son los genes procedentes de cada una- es Musa x paradisiaca, la x haciendo referencia a su naturaleza híbrida.

Estas dos imágenes son de bananas silvestres, antes de que el hombre comenzase a seleccionar para cultivar las variedades que tenían semillas pequeñas o casi no las tenían.

wild banana

5. ¿Por qué se consumen estas variedades transgénicas?

La respuesta es simple, porque a los cultivadores les rinde más cultivarlas, son resistentes a plagas o bien a los consumidores les gusta más consumirlas. Por ejemplo, la variedad Gros Michel (una variedad triploide de Musa acuminata, es decir cisgénica) constituía la principal variedad exportada en el mundo hasta 1950, pero dejó de producirse masivamente debido a  la Enfermedad de Panamá (una enfermedad causada por el hongo fitopatógeno Fusaryum oxysporum), que casí acabó con la población entera de esta variedad.

La variedad más cultivada desde entonces es otra (también triploide de Musa acuminata) llamada Cavendish, aunque ya se está buscando su reemplazo por ser susceptible a una nueva cepa del mismo hongo que atacó a la Gros Michel.

6. ¿De qué color es la naranja?

La naranja dulce (Citrus x sinensis), y la naranja amarga (Citrus x aurantium) –la primera es la más cultivada- representan las especies más extendidas de esta fruta en cuanto a producción, la segunda de ellas se comercializa principalmente para la elaboración de saborizantes y perfumes, así como también para algunos licores o mermeladas, para comer directamente, la más usada es la primera.

El lector estará adivinando ya (muy atinadamente, por cierto), que se trata de un híbrido al igual que la banana y es efectivamente lo que ocurre. Se trata de un híbrido interespecífico  (transgénico), de origen natural, entre la pampelmusa (Citrus maxima) y  la mandarina (Citrus reticulata).

domestication naranja transgenica verde

Las dos son especies originarias de la región lindera entre el sudeste Asiático y el noroeste de India, donde, por los climas cálidos, la clorofila no se destruye y su color externo, estando ya maduras, sigue siendo verde.

Las naranjas cultivadas fuera de esta franja tropical, expuestas a temperaturas más frías, suelen obtener el característico color naranja. Obviamente, las producidas en latitudes cercanas al ecuador, también conservan su color verde.

Algunas naranjas, además, son expuestas a una sustancia –el etileno- que apresura la degradación de la clorofila, haciendo posible evidenciar el color naranja (en algunos países se exige cierto grado de coloración en los cítricos y otras frutas).

Anteriormente, hasta que la  FDA (Food and Drugs Administration – Agencia de Alimentos y Medicamentos) lo prohibió en 1955, las naranjas producidas en California, Texas y Florida solían teñirse artificialmente.

hanoi vietnam green oranges

7. Eres lo que comes

Esta célebre frase, del jurista francés Jean Anthelme Brillat-Savarin, de ser absolutamente cierta condenaría a la humanidad al dilema existencialista de no saber qué es.

He tomado prestada, de un blog que suelo leer, y más particularmente de esta nota, una imagen que viene como anillo al dedo y que me he ahorrado traducir, de un original de Kevin M. Folta, un investigador de la Universidad de Florida y divulgador de ciencia.

Frankenfood paradox

Lo único que cambiaría a la imagen sería la palabra “intragénicos” que, para ser coherente con mi artículo, debería ser “cisgénicos”, es decir, una modificación genética donde los genes proceden de especies que podrían cruzarse sexualmente para dar el mismo resultado –algo que no necesariamente se cumplía en TODOS los transgénicos-.

La definición de transgénico entonces, desde que hemos empezado el artículo (y es, más o menos, lo que ha ocurrido con el progresivo avance de la ciencia y los grupos ambientalistas), ha cambiado un poco de forma, a saber, se define como:

  • Cisgénico: Un organismo que posee en su acervo genético uno o más genes que no le son propios a su especie, pero que podría haber obtenido mediante reproducción sexual (es decir, naturalmente).
  • Transgénico: Un organismo que posee en su acervo genético uno o más genes que no le son propios a su especie, y que no podría haber obtenido mediante reproducción sexual.
  • Me tomaré una licencia extra –sepan disculpar– para definir mutagénesis: se trata de un proceso para obtener nuevas especies, que consiste en la exposición de un organismo a agentes capaces de inducir modificaciones en su material genético (mutágenos). Este proceso se puede realizar de forma azarosa o dirigida (modificar partes específicas del genoma), pero la posibilidad de elegir se presenta, obviamente, solamente in vitro. In vivo, además de que factores naturales (radiación, o la mucho más común e inevitable luz solar, por ejemplo) producen mutagénesis, también ha sido implementada para la generación de nuevas especies por parte del hombre. Obviamente, la desventaja de este método es que no se sabe cuántos ni cuáles serán los genes afectados, ni si el producto será, no ya el deseado, sino beneficioso o perjudicial.

Un organismo cisgénico interesante es el resultado de introducir un gen de resistencia a la “Sarna del manzano” (una enfermedad causada por el hongo Venturia inaequalis), que posee el Manzano Silvestre Japonés (Malus floribunda), en el acervo génico de la Manzana comercial (Malus domestica), variedad ‘Gala’. La modificación permitirá obtener cultivares resistentes de una de las manzanas preferidas por el mercado mundial, en lugar de tener que conformarse con los frutos de un centímetro de diámetro (comestibles pero considerablemente incómodos para comer y cosechar) de Malus floribunda.

Otra aplicación interesante podría ser, por ejemplo, la modificación de especies comerciales usualmente reproducidas asexualmente (como la papa) – la cruza tradicional es mucho más engorrosa- para generar cultivares resistentes a diferentes tipos de mildiu de la papa (Phytophthora infestans).

8. ¿Qué ventajas aporta la transgénesis, ahora que se empieza a implementar la cisgénesis? ¿Por qué no quedarse con esta última opción, tanto más “natural”?

Algunas especies transgénicas son de gran valor para el hombre, como por ejemplo vacas y cabras (y hasta cerdos) transgénicos que producen –en su leche- proteínas humanas que permiten suplir la deficiencia genética de éstas a, por ejemplo, diferentes tipos de hemofílicos.

El lector sabrá ya que, como la denominación de estos animales es “transgénicos”, la reproducción sexual entre humanos y estas especies para dar descendencia es inviable,  lo que haría imposible obtener estas proteínas mediante los métodos “tradicionales”.

9. El caso del arroz y la Vitamina A

Otro ejemplo de transgénico sumamente beneficioso es el arroz dorado. El arroz es capaz de producir betacaroteno (un precursor de Vitamina A) en sus hojas –el betacaroteno es un pigmento que participa en la fotosíntesis-. Sin embargo, no puede hacerlo en sus granos –donde la fotosíntesis no ocurre-, que es la parte consumible de la planta.

Se descubrió un gen bacteriano (presente en Erwinia uredovora) que permitía simplificar muchísimo los pasos para la producción de betacaroteno respecto de la maquinaria mucho más compleja de plantas superiores.

Se agregó, además, un gen presente en una especie de narciso (Narcissus pseudonarcissus) y se pusieron los dos bajo un promotor exclusivo de endosperma –esto quiere decir que se expresan únicamente en el grano, dejando el resto de la planta tal cual estaba antes de ser modificada-.

El proyecto recibió muchas críticas, siendo una de las primeras que no producía suficiente Vitamina A. Esto se logró subsanar en 2005, sustituyendo el gen proveniente de narciso por uno proveniente de maíz, con el cual se logró generar hasta 23 veces más de betacaroteno y además acumular preferentemente betacaroteno entre otros carotenoides.

En el mismo año, un estudio reveló que 190 millones de niños y 19 milllones de mujeres embarazadas, en 122 países sufrían de deficiencia de Vitamina A, dando como resultado 1-2 millones anuales de muertes, 500.000 casos de ceguera irreversible y millones de casos de xeroftalmia.
Cientos de millones de personas sufren de deficiencia de vitamina A como resultado de una dieta escasa y poco variada. Los sectores menos favorecidos de los países asiáticos, cuya dieta básica depende en forma casi exclusiva de arroz, se encuentran con el problema de que este cereal no aporta esta vitamina.

En 2009 y 2012, las críticas acerca de que no estaba probada la asimilación y de la Vitamina A y cuánto de ella perduraba luego de la cocción, recibieron noticias de que la asimilación del betacaroteno contenido en el arroz dorado conduce a la efectiva conversión en Vitamina A en el cuerpo humano, y que esta fuente de betacaroteno resultaba tan buena o mejor que la fuente mucho más natural que es la espinaca.

Obviamente, faltan cuestiones a resolver, como por ejemplo, siendo que los carotenos son hidrofóbicos, debe haber una cantidad suficiente de grasa en la dieta para su correcta asimilación, esta es otra crítica a superar.

10. De modo que, ¿Qué es lo que tenemos en claro hasta ahora?

La modificación genética es pretérita al ser humano y la selección artificial -se entiende, la selección que éste ha hecho sobre la diversidad de especies- ha acompañado a la humanidad prácticamente durante toda su existencia como agricultor.

La cruza tradicional (así como la mutagénesis por radiación, químicos, o factores biológicos) representa un método inefectivo frente a la cisgénesis, ya que esta última introduce sólo los genes que proporcionan la característica deseada, en lugar de todo un acervo génico, se sabe, entonces, cuáles, cuántos y qué son los genes introducidos (y es más fácil saberlo, porque son pocos genes en lugar de un genoma entero).

La transgénesis permite ventajas que la cisgénesis no, ya que muchas veces la característica deseada no está en organismos tan cercanamente emparentados con la especie sobre la cual se desea implementar.

Ambas, transgénesis y cisgénesis, son formas controladas de modificación de organismos y que auguran un futuro excepcional en cuanto a alimentos y salud.

Por último, no quisiera terminar este artículo sin recomendar esta nota (y de paso, los links en ella) donde se repasan claramente los argumentos más comúnmente encontrados en contra de los alimentos transgénicos y se desmienten uno a uno con argumentos sólidos siendo un excelente complemento a lo no detallado aquí, y, para entender mejor por qué los transgénicos tienen tan mala reputación y por qué es no ya incómodo, sino hasta peligroso que así sea, esta nota.

Sebastián Arce, 2014.

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Esta obra está bajo una Licencia Creative Commons Atribución-NoComercial-CompartirIgual 4.0 Internacional..

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