La pelea contra la plaga: una nueva generación de cultivos resistentes

Hace unos días Bill Gates recomendaba una nota del blog OZY que nos pareció valía la pena traducir y compartir para todo aquel interesado en la evolucíon científica de los productos agropecuarios y la más que posible duplicación de la población para 2050.

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La pelea contra la plaga: una nueva generación de cultivos resistentes

Por Laura Second Paletque.

Porque debe interesarme. Porque si vamos a duplicar la producción de comida para el 2050, primero necesitamos empezar a hablar de la enfermedad de las plantas seriamente.

Comenzó en 1845: en Irlanda una epidemia del mildú de la papa causó una hambruna masiva y aproximadamente un millón de muertes. Ahora, más de un siglo y medio después, investigadores del Laboratorio Sainsbury en Oxford descubrieron nuevas pistas sobre cómo el devastador agente patógeno detrás de la Gran Hambruna opera, conocimiento que podría llevar a la ciencia a dar un controversial paso hacia el desarrollo de cultivos resistentes a la plaga.

ImageEl estudio de Oxford, publicado por la revista Science, examina las diferencias bioquímicas entre dos papas afectadas con la plaga y la flor de las cuatro en punto. Los resultados puede que no sean particularme glamorosos, pero entender cómo esos agentes patógiones se adaptan a nuevos huespedes (portadores) y se extienden entre las plantas es crucial en la pelea contra la enfermedad. Enfermedad tan dañina que Estados Unidos llegó a investigarla como si se tratara de un potencial agente para armas biológicas.

En verdad el mismo agente patógeno, Phytophthora infestans, que causó la Gran Hambruna todavía afecta a tomates y papas, en todo el mundo, costando aproximandamente 7 billones de dolares al año. Es dinero suficiente como para alimentar al mundo entero durante 2,7 días.

Mientras que productores del Oeste, pueden afrontar de mejor manera los costosos pesticidas para luchar con él, es un desafío mucho mayor y más peligroso para los granjeros de los países emergentes. Y como la producción mundial de la comida necesita duplicarse para el 2050, los científicos reconocen que ellos deberan erradicar la enfermedad de los vegetales.

Los cinetificos han estado por décadas intentando de encontrar una solución, pero el primer paso -entender la enfermedad- es también el más difícil. “Tienes que conocer tu enemigo”, dijo el profesor Sophien Kamoun, director (head) del laboratorio Sainbury.

ImageEn el caso de la plaga de las papas, Kamoun y otros han descubierto como el agente patógeno de la Phytophthora infestans y las sustancias secretas de su especie hermana que actúan para destruir el sistema de defensa de los plantas a las que apunta.

Lo interesante de los nuevos descubrimientos es que ahora sabemos, con un detalle sin precedentes, cómo el agente patógeno evoluciona”, explica. “Esta información sobre cómo la plaga derriba las defensar del portador, puede ser la clave para diseñar vegetales que puedan detectar el agente patógeno y peleen por si mismos. Esto podría ayudar a librar el mundo de la plaga de una vez y para siempre”.

El mayor desafío es que la resistencia genética que usualmente tiene una vida corta a causa del patógeno, como el virus de la influenza, puede mutar en una nueva cepa y sobreponerse. Es por esto que conocer cómo el agente patógono evoluciona es tan fundamental.

ImageSi podemos crear plantas con enzimas que detecten los efectos de la plaga, podríamos prevenir ese ingresante silencioso y hacer plantas más resistentes”, explica Dr. Renier van der Hoorn, coautor del estudio.

Vegetales resistentes a las plagas podrían ser grandiosos para los productores, así como también para el medio ambiente. Las papas están exs puestas a las plagas 12 veces en una temporada en algunos países, y una modificación genética podría reducir el número a dos.

Una nueva generación de cultivos inteligentes también podrá aumentar la seguridad de la comida en todo el mundo, hoy uno de los problemas cruciales para el crecimiento. “No creo que la gente se de cuenta la cantidad de amenazas patógenas que existen en la producción alimenticia. Tenemos suerte de tener un amplio y barato aprovisionamiento de comida, pero una enfermedad devastadora siempre puede estar a la vuelta de la esquina”, dijo el profesor Howard Judelson, jefe de investigación en plagas y enfermedades de la Universidad de California, Riverside.

De hecho, la plaga puede causar un caos mundial, expulsando a los granjeros de su negocio, aumentando el precio de la comida y producir una hambruna.

Sabiendo que la población mundial aumentará 2 billones en los próximos 40 años, un control de la enfermedad es más urgente que nunca.

Lo que necesitamos es una revolución verde”, dice Kamoun, que también supervisa estudios similares en patógenos que afectan el arroz y el trigo. “Los riesgos son elevados, pero soy optimista sobre las posibilidades de la resistencia genética”.

No obstante, no todos están tan entusiamados, por los prospectos de los supercultivos genéticamente diseñados. Muchos consumidores y grupos anti transgénicos permanecen escépticos.

No hay un interés de mercado, especialmente en Europa, en que la gente esté realmente concentrada sobre el potencial ecológico y las consecuencias sociales de los transgénicos (GM). Entonces, en vez de buscar soluciones que los consumidores no desean, la industria debería estar buscando otras alternativas”, dijo Mute Schimpf, defensor de la comida por Amigos de la Tierra (Friends of the Earth), una red de organizaciones mediambientales en el mundo.

Sin embargo, los investigadores insisten que están exagerando los temores. “Los transgénicos no son ni buenos ni malos. Es una tecnología como cualquier otra”, dijo Kamoun.

Y mientras no exista una garantía de que en el futuro las papas resistentes a las plagas tengan el mismo sabor, mientras nuestra comprensión de la enfermedad de la planta aumenta, será como si no hubiera un único vegetal en tu mesa que sea equicado con una pequeña protección adicional.

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Autora: Laura Secorun Paletque

Traducción: Guillermo Flores

Nota completa en idioma original

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